The Homosexsual Necrophiliac Duck Opera

Composer Daniel Gillingwater, in 'The Betsey Trotwood', London, March 2006.

Composer Daniel Gillingwater, in ‘The Betsey Trotwood’, London, March 2006.

A couple of weeks ago composer Daniel Gillingwater, who I know from some 2006 Ig Nobel adventures in the UK, brought me thrilling news by e-mail:

“We are having the premiere of ‘The Homosexual Necrophiliac Duck Opera’ at the Ig Nobel Show, Imperial College, London next March.”

I knew vaguely about his plan and then thought he was joking. But now it seemed real. I have to admit, the dead duck (paper) changed my life, did inspire some people, and I even made a few laugh-and-think (see my 2013 TED-talk), but the performing arts – even an opera – are new grounds to me.

So I asked Daniel about the creation and message of his work. Here is his response:

Sarah Remond will play (and sing) me.

Sarah Remond will play (and sing) me.

“Kees, I have long admired your Ig Nobel Prize winning paper ‘The first case of homosexual necrophilia in the mallard (duck)’ (PDF). Last summer, under the influence of too many espressos in the Welcome Trust cafe with Ig Nobel founder Marc Abrahams, I put forward the suggestion that your Dead Duck Paper would make a fine mini opera. At which point Marc sprayed his coffee across the table and implored me to go home and begin work. Eight months later I did. By February 2014 it was all but finished.”

“I have set it for solo high voice, in this premiere performed by Sarah Redmond (playing your role, as  witness and first [and only author]). The gender difference need not be an issue as you are an elegant and willowy specimen, much like Sarah. The scoring also includes clarinet quintet, the Edge Ensemble with Shaun Thompson on clarinet. We have a vocal chorus of four – soprano, alto, tenor and bass punctuating the section beginning ‘Rather startled, I watched …’ which is the final vivace section of a pseudo Mozartian aria.”

“The two male singers will also be portraying the mallard ducks in question, through the medium of contemporary dance. A tasteful re-enactment of the duck display, mixing flowing, poetic body movements and extreme sexual violence.”

My excitement grew. The actual words of my classic 2001 paper would be sung and the duck’s display re-enacted! I had to find a way to participate. So I convinced Daniel that I am a virtuoso at playing the ‘Duck Call’. He agreed immediately:

“Now this rarely used orchestral instrument will be in the heart of the whole work and serves to comment sardonically on the comparisons of this act of homosexual necrophilia and the state of western civilisation today.”

My duck call (book not related).

My duck call (book not related).

Although I do not read a note of music, I am extremely confident in my role.

Come, see and listen: Ig Nobel Tour of the UK, 14 March 2014, 18:00-20:00h: Imperial College, London (South Kensington Campus, The Great Hall, Sherfield Building), with Marc Abrahams, including the world premiere of ‘The Homosexual Necrophiliac Duck Opera’ composed by Daniel Gillingwater, performed by Sarah Redmond, the Edge Ensemble with Shaun Thompson, and me, and more improbable stuff. [tickets]

Nog vroegere vogels

Zondag 5 januari 2014 mocht ik een column uitspreken in het radio 1 programma Vroege Vogels. Het was een bijzondere uitzending, want de aanvangstijd vervroegde met ingang van die zondag tot 07.00 uur. Geen twee maar drie uur Vroege Vogels op de radio. Dit is de uitgeschreven tekst van de column: [beluisteren kan hier]

vogelaars_zonsopkomstHoe vroeg moet je eigenlijk je bed uit en naar buiten om optimaal van de natuur te kunnen genieten? Een ongeschreven wet onder natuurvorsers zegt natuurlijk ‘hoe vroeger, hoe beter’. Je hebt dan voordat de dagjesmensen zich massaal vertonen al in alle stilte en eenzaamheid genoten van een zingende tjiftjaf of een roffelende specht. Onderzoek heeft aangetoond dat de meeste vogels in elk jaargetijde in de eerste daglichturen het actiefst zijn: de nacht was koud, kostte energie en zo gauw het kan moet de maag weer vol. In het voorjaar komt daar de voortplantingsdrang nog eens bij. De mannetjes zingen al voor het ochtendgloren of het voortbestaan van hun soort er van afhangt. Broedvogeltellers weten dat: om niets te missen moeten ze twee uur voor zonsopkomst in het veld zijn. Dat is heel erg vroeg!

Zelf heb ik er eigenlijk altijd spijt van gehad dat ik niet aan vlinders of reptielen ben gaan doen, want die komen pas op het heetst van de dag goed op gang. Ik ben niet zo’n ochtendmens.

En hoe zit het met u, luisteraars van dit radioprogramma met hart voor de natuur? Gelooft u het wel op dit uur van de dag? Blijft u net als ik – normaal gesproken – op zondagochtend lekker in bed met de radio aan terwijl buiten de ganzen al trekken en het roodborstje tegen het raam tikt? Bent u ook zo’n soort vroege vogel? Dan bent u een zegen voor de dierenwereld, want alle mensen die al voor dag en dauw goedbedoeld in de natuur lopen te vorsen op hun kaplaarzen of bergwandelschoenen doen dat terwijl er buiten eigenlijk rust moet heersen.

Geloof me, op zondagochtend haalt de natuur opgelucht adem omdat er dan enige honderdduizenden natuurliefhebbers binnen blijven, bij de radio, afgestemd op Vroege Vogels.

Wie er precies verantwoordelijk voor zijn, weet ik niet – Staatssecretaris Dekker, zendermanager Laurens Borst, het Vara-bestuur, de redactie en presentatoren van Vroege Vogels – maar het getuigt van visie en grote liefde voor de natuur om dit programma vanaf vandaag een uur eerder te laten beginnen. Jullie bewijzen de natuur (en de luisteraars) een grote dienst.

La Ciudad de las Ideas

From 7 till 9 November 2013 I was part of an incredible event in Puebla, Mexico, called ‘La Ciudad de las Ideas‘, ‘a festival of bright minds, a celebration of humanity’s creativity and curiosity’ as the organizers call it. About 60 speakers and artists from all over the world performed for an audience of over 3000, called Ideasta’s. I feel privileged to have spoken there about ‘The Duck, his Mate, and the Pubic Lice’.

A nice wrap-up of my (12 minute) talk was made by Peter Durand of Alphachimp Learning Systems. It is depicted here:

by Peter Durand, Puebla, Mexico, November 2013

Bert & Arie in Men & Pussy

Afgelopen zomer kreeg ik een bijzonder verzoek: of ik een inleiding wilde schrijven voor een boek met de veelzeggende titel ‘Men & pussy’. Zelfs zonder te weten wat het boek behelsde, besloot ik het te doen. Het boek, dat zestig Nederlandse mannen met hun katten bleek te portretteren middels prachtige foto’s van Marieke Plaisier, is grotendeel met crowd funding van de grond gekomen. Een sympathiek en humorvol project dat ik graag steun.

En zo zat ik als kattenhater op een mooie zomeravond achter de laptop, en tikte ik het volgende: (dat de titel ‘Bert & Arie’ kreeg)

De huiskat (Felis catus) zoals we hem nu kennen is een gedomesticeerde afstammeling van de wilde kat (Felis silvestris). Ongeveer 12.000 jaar geleden vonden mens en (wilde)kat elkaar in de zogenaamde ‘vruchtbare halve maan’ in het Nabije Oosten, waar de mens neerstreek na een nomadisch bestaan, landbouw begon te plegen en een begin maakte met het aanleggen van voedselvoorraden.1 Dat voedsel trok knaagdieren aan die op hun beurt als makkelijke prooi werden ontdekt door katten. Zo domesticeerde de wilde kat zich min of meer zelf en plukte de mens daar de vruchten van. Inmiddels zijn mens en kat onafscheidelijk. De kat is het populairste gezelschapsdier. In de Verenigde Staten, waar ze alles goed bijhouden, waren in 2011-2012 86,4 miljoen huiskatten die deel uit maken van 39% van alle huishoudens2. In Nederland3 bedroeg het aantal huiskatten in 2010 ongeveer 2,9 miljoen, die gehouden werden door 34% van de huishoudens. Dat aantal wordt onder gezelschapsdieren alleen overtroffen door 9,6 miljoen vijvervissen, 6,6 aquariumvissen en 5 miljoen postduiven. Sociologisch gezien, zijn de meeste …..

Wilt meer lezen (en weten wat Bert & Arie er mee te maken hebben) en (vooral) genieten van de man-met-kat-portretten, weergaloos gefotografeerd door Marieke Plasier, koop het boek! (hier).

banner_menpussy_720x3002

De Ig Nobelprijzen van 2013

The 2013 Ig Nobel Prize_Photo Eric WorkmanVoor de 23e keer zijn op donderdag 12 september 2013 in het historische Sanders Theater van Harvard University (Cambridge, Massachusetts, USA) de Ig Nobelprijzen uitgereikt. De onderscheiding beloont onderzoek ‘dat je eerst laat lachen en daarna aan het denken zet’.

De Ig Nobelprijzen werden aan de nieuwe winnaars overhandigd door vijf echte Nobelprijswinnaars, te weten Dudley Herschbach (scheikunde, 1986), Roy Glauber (natuurkunde, 2005), Sheldon Glashow (natuurkunde, 1979), Eric Maskin (economie, 2007) en Frank Wilczek (natuurkunde, 2004). Professor Glauber werd ook weggegeven in de ‘Win-a-Date-With-a-Nobel-Laureate Contest’.

De ceremonie beleefde ook de première van de mini opera ‘The Blonsky Device’ gebaseerd op het leven en werk van George en Charlotte Blonsky, die in 1999 de Ig Nobelprijs wonnen voor hun uitvinding waarbij een bevallende vrouw een handje wordt gehopen door haar op een ronde tafel vaste te binden en met hoge snelheid rond te laten draaien.

Dit zijn de winnaars:

Ig Nobel Geneeskundeprijs 2013

Masateru Uchiyama [JAPAN], Xiangyuan Jin [CHINA, JAPAN], Qi Zhang [JAPAN], Toshihito Hirai [JAPAN], Atsushi Amano [JAPAN], Hisashi Bashuda [JAPAN] en Masanori Niimi [JAPAN, UK],

voor het vaststellen van het effect van het luisteren naar opera, bij hartpatiënten die muis zijn.

REFERENCE: “Auditory stimulation of opera music induced prolongation of murine cardiac allograft survival and maintained generation of regulatory CD4+CD25+ cells,” Masateru Uchiyama, Xiangyuan Jin, Qi Zhang, Toshihito Hirai, Atsushi Amano, Hisashi Bashuda & Masanori Niimi, Journal of Cardiothoracic Surgery, vol. 7, no. 26, epub. March 23, 2012.

Ig Nobel Psychologieprijs 2013

Laurent Bègue [FRANCE], Brad Bushman [USA, UK, the NETHERLANDS, POLAND], Oulmann Zerhouni [FRANCE], Baptiste Subra [FRANCE], en Medhi Ourabah [FRANCE],

voor het experimenteel bevestigen dat mensen die denken dat ze dronken zijn, ook denken dat ze aantrekkelijk zijn.

REFERENCE: “‘Beauty Is in the Eye of the Beer Holder’: People Who Think They Are Drunk Also Think They Are Attractive,” Laurent Bègue, Brad J. Bushman, Oulmann Zerhouni, Baptiste Subra & Medhi Ourabah, British Journal of Psychology, epub May 15, 2012.

Ig Nobel Biologie- en Astronomieprijs 2013

Marie Dacke [SWEDEN, AUSTRALIA], Emily Baird [SWEDEN, AUSTRALIA, GERMANY], Marcus Byrne [SOUTH AFRICA, UK], Clarke Scholtz [SOUTH AFRICA], en Eric Warrant [SWEDEN, AUSTRALIA, GERMANY],

voor het ontdekken dat verdwaalde mestkevers de weg naar huis kunnen terugvinden door naar de Melkweg te kijken.

REFERENCE:  “Dung Beetles Use the Milky Way for Orientation,” Marie Dacke, Emily Baird, Marcus Byrne, Clarke H. Scholtz & Eric J. Warrant, Current Biology, epub January 24, 2013.

Ig Nobel Veiligheidstechniekprijs 2013

Wijlen Gustano Pizzo [USA],

voor het uitvinden van een elektromagnetisch systeem dat vliegtuigkapers vangt – het systeem laat de kaper door een luik vallen, maakt er een pakketje van dat door speciale bomluiken naar de aarde parachuteert, alwaar de politie, ingeseind via radio, de kaper opwacht.

REFERENCE: US Patent #3811643, Gustano A. Pizzo, “anti hijacking system for aircraft”, May 21, 1972.

Ig Nobel Natuurkundeprijs 2013

Alberto Minetti [ITALY, UK, DENMARK, SWITZERLAND], Yuri Ivanenko [ITALY, RUSSIA, FRANCE], Germana Cappellini [ITALY], Nadia Dominici [ITALY, SWITZERLAND], en Francesco Lacquaniti [ITALY],

voor het ontdekken dat sommige mensen fysiek in staat zouden zijn om over het oppervlak van een vijver te lopen, als die mensen en die vijver zich op de maan zouden bevinden.

REFERENCE: “Humans Running in Place on Water at Simulated Reduced Gravity,” Alberto E. Minetti, Yuri P. Ivanenko, Germana Cappellini, Nadia Dominici & Francesco Lacquaniti, PLoS ONE, vol. 7, no. 7, 2012, e37300.

Ig Nobel Scheikundeprijs 2013

Shinsuke Imai [JAPAN], Nobuaki Tsuge [JAPAN], Muneaki Tomotake [JAPAN], Yoshiaki Nagatome [JAPAN], Toshiyuki Nagata [JAPAN, GERMANY], en Hidehiko Kumgai [JAPAN],

voor het ontdekken dat het biochemische proces waarbij uien mensen aan het huilen maken nog veel ingewikkelder is dan wetenschappers eerder aannamen.

REFEREENCE: “Plant Biochemistry: An Onion Enzyme that Makes the Eyes Water,” S. Imai, N. Tsuge, M. Tomotake, Y. Nagatome, H. Sawada, T. Nagata & H. Kumagai, Nature, vol. 419, no. 6908, October 2002, p. 685.

Ig Nobel Archeologieprijs 2013

Brian Crandall [USA] en Peter Stahl [CANADA, USA],

voor het blancheren van een dode spitsmuis, het doorslikken van die spitsmuis zonder te kauwen en vervolgens in de dagen erna nauwlettend de (eigen) ontlasting na te kijken op alle inhoud – dit alles om te kunnen zien welke skeletonderdelen in het menselijke spijsverteringskanaal oplossen, en welke niet.

REFERENCE: “Human Digestive Effects on a Micromammalian Skeleton,” Peter W. Stahl & Brian D. Crandall, Journal of Archaeological Science, vol. 22, November 1995, pp. 789–97.

Ig Nobel Vredesprijs 2013

Alexander Lukashenko, president van Wit-Rusland, voor het uitvaardigen van een verbod op het applaudisseren in het openbaar, en voor de Staatspolitie van Wit-Rusland voor het arresteren van een eenarmige man, wegens applaudisseren.

dr Bert Tolkamp

Bert Tolkamp

Bert Tolkamp [UK, the NETHERLANDS], Marie Haskell [UK], Fritha Langford [UK, CANADA], David Roberts [UK], en Colin Morgan [UK],

voor twee gerelateerde ontdekkingen: (1) hoe langer een koe heeft gelegen, des te groter is de kans dat die koe spoedig zal opstaan, en (2) als een koe eenmaal opstaat, is het niet gemakkelijk om te voorspellen hoe snel die koe weer zal gaan liggen.

REFERENCE: “Are Cows More Likely to Lie Down the Longer They Stand?” Bert J. Tolkamp, Marie J. Haskell, Fritha M. Langford, David J. Roberts, Colin A. Morgan, Applied Animal Behaviour Science, vol.  124, nos. 1-2, 2010, pp. 1–10.

Ig Nobel Volksgezondheidsprijs 2013

Kasian Bhanganada, Tu Chayavatana, Chumporn Pongnumkul, Anunt Tonmukayakul, Piyasakol Sakolsatayadorn,  Krit Komaratal, en Henry Wilde [THAILAND]

voor de medische technieken zoals beschreven in hun publicatie ‘Chirurgisch beleid tijdens een epidemie van penisamputaties in Thailand’ – technieken die zij aanbevelen, behalve in gevallen waarbij de geamputeerde penis gedeeltelijk is opgegeten door een eend.

REFERENCE: “Surgical Management of an Epidemic of Penile Amputations in Siam,” by Kasian Bhanganada, Tu Chayavatana, Chumporn Pongnumkul, Anunt Tonmukayakul, Piyasakol Sakolsatayadorn, Krit Komaratal & Henry Wilde, American Journal of Surgery, 1983, no. 146, pp. 376-382.

Ig Nobel Public Health 2013

Hall of Mammals

That was a nice surprise. I arrived in Washington at the end of the afternoon, and found out the National Museum of Natural History was open till 7:30 pm. So I had a full hour to wander around the exhibition halls. I especially liked the way the museum presents the (recent) mammals. The human species was definitely the best part:

Hall of Mammals

Fruitvleermuizenstudie, in een museumcollectie

DMNH_gebouw_0314webTerwijl de zon scheen, de vogels floten en de loofbossen van de Amerikaanse staat Delaware lokten, heb ik mijzelf de afgelopen drie dagen vrijwillig opgesloten in het collectiedepot van het Delaware Museum of Natural History. Een raamloze verdieping, met ronkende airco’s, met rijen kasten, kasten, en nog eens kasten. Het museum herbergt een van de grootste schelpencollecties van de Verenigde Staten, bijna 120.000 vogels (met name uit de Filipijnen en Mexico) en een bijzondere collectie zoogdieren, deels uit de Filipijnen. Deze collectie is in relatief korte tijd bijeengebracht, grotendeels door de grondlegger van het museum, de excentrieke miljardair (en moordenaar) John E. duPont.

Mijn belangstelling (en reden om mij drie dagen in het depot op te sluiten) gaat uit naar een serie fruitvleermuizen die in de jaren 1960-1975 is verzameld in de Filipijnen. Het is een langlopende studie die ik, samen met Erwin Kompanje, eind vorige eeuw opstartte: het catalogiseren van de verzameling Indonesische fruitvleermuizen van het Natuurhistorisch Museum Rotterdam. Die kleine maar bijzondere collectie werd door Kees Heij tijdens zijn reizen door de archipel samengebracht. Het eerste deel van die studie werd in 2001 gepubliceerd in Deinsea, het wetenschappelijke jaarbericht van het Natuurhistorisch Museum Rotterdam, en resulteerde in de beschrijving van de nieuwe ondersoort van Macroglossus minimus boensis. Deel twee van die studie, over de fruitvleermuizen van de Talaud Eilanden is lang blijven liggen, maar nu weer nieuw leven ingeblazen.

Probleem met fruitvleermuizen is het determineren. Je pakt niet eenvoudigweg het boek ‘Gids van de fruitvleermuizen van de wereld’. Dat is er niet. Je moet het doen met (vaak) obscure publicaties, en in veel gevallen moet je terugvallen op exemplaren soms al meer dan een eeuw in museumcollecties bewaard worden. Vanwege de ligging van de Talaud Eilanden – tussen Sulawesi (Indonesië) en de Filipijnen – is het vergelijken met materiaal uit de Filipijnen onontbeerlijk. En zo toog ik naar Delaware.

Het werk bestaat uit het minutieus opmeten van de schedels en onderkaken, en het beschrijven en fotograferen van de geconserveerde huiden. Gegevens verzamelen dus – het uitwerken komt later. Hieronder een impressie van mijn werktafel, met balgen van Nyctimene rabori Heaney & Peterson, 1984.

DMNH_workspace_rabori_0025web

DMNH_rabori_verzamel_0059web