TED2013: ‘Hoe een dode eend mijn leven veranderde’

Over mijn indrukken op de TED2013 conferentie in Long Beach (California, USA) schreef ik onderstaand stuk voor NRC Handelsblad. Het werd onder de kop ‘Twaalf minuten spreken en dan hopen op miljarden views’  gepubliceerd op de mediapagina op 1 maart 2013, de dag nadat ik mijn talk hield.

In de lift van het hotel sta ik naast een man met een zwart baardje, blote voeten in Crocs en met een vreemde glasloze bril op zijn neus. De rechterpoot is dik, vierkant en op de hoek voor het oog zit venstertje waarvan ik denk dat het een camera is. We lopen samen op naar het Long Beach Performing Arts Center waar TED 2013 plaatsvindt. Hij stelt zich voor als Sergey Brin: “Ik werk bij Google”. We melden ons bij ‘speaker registration’, krijgen een reusachtige badge, een rugzak vol cadeautjes, en een handig geplastificeerd kaartje met ‘speaker appointments’. Ik spreek in sessie 9 dat als motto ‘Indelicate Conversation’ heeft. Een half uur voor aanvang van mijn talk moet ik mij melden voor hair & make-up, en er staan zelfs een technische doorloop en een repetitie op het programma. Terwijl ik onwennig rond kijk, slaat Sergey een bekende op zijn schouder. Het is Al Gore.TED2013overview

TED staat voor ‘Technology, Entertainment, Design’. De conferentie wordt sinds 1990 jaarlijks gehouden in Californië en gaat over ideas worth spreading. Sprekers, uiteenlopend van regeringsleiders, Nobelprijswinnaars tot mindere goden, zijn afkomstig van vrijwel alle continenten en krijgen zes, twaalf of achttien minuten spreektijd. Alle lezingen worden gefilmd en uiteindelijk op ted.com geplaatst, waar de TED-talks al een miljard keer bekeken zijn. Zij die er de volle vier dagen live bij willen zijn betalen minimaal 7500 dollar. Sprekers worden niet betaald. TED is een non-profit organisatie met een jaaromzet van 45 miljoen dollar. Volgens hetzelfde concept worden inmiddels overal ter wereld, onafhankelijk van TED, de zogenaamde TEDx conferenties gehouden. Nederland kent dergelijke bijeenkomsten in bijvoorbeeld Amsterdam, Rotterdam en Maastricht. TED sprekers en bezoekers, TEDsters genaamd, vormen een community, die als ik het goed begrijp, de wereld wil verbeteren.

Dit jaar zijn 33 sprekers – bijna de helft van het totale aantal – via een wereldwijde talentenjacht geworven. En zo ben ik in dit circus terecht gekomen. Afgelopen zomer werd ik gevraagd om in Amsterdam zes minuten te komen spreken over ‘wat mij bezielt’. Dat maakte kennelijk genoeg indruk om mij voor het echte werk uit te nodigen. Voor een eenvoudige Rotterdamse bioloog is dat wel wat anders dan een lezing in de bieb van Spijkenisse.

Al tijdens de repetities wordt me duidelijk dat ik in goed gezelschap ben. Neurowetenschapper Stuart Firestein oefent zijn voordracht over onwetendheid als drijvende kracht achter wetenschap en ecoloog Allan Savory foetert met de volgorde van zijn plaatjes over het tegengaan van verwoestijning door het inzetten van vee. Ik overleg met de toneelmeester over het inzetten van mijn ‘prop’, een opgezette eend.

Dan roept curator Chris Anderson ‘It is time for TED’. De eerste spreker is de econoom Robert J. Gordon. Hij ziet een onontkoombaar einde aan economische groei. Ook Sergey komt aan het woord. Hij blijkt een van de briljante en inmiddels vermogende oprichters van Google te zijn, en zijn ‘bril’ heet Google Glass – een soort smartphone die handsfree werkt (met stemherkenning) en er voor zorgt dat je het directe oogcontact met je omgeving niet verliest. Popmuzikant Bono slaat de 1500 toehoorders met cijfers over wereldwijde extreme armoede om de oren en bekent dat hij nu geen activist maar ‘factivist’ is. Hij ziet verbetering in de getallen, maar stelt vast dat corruptie de vooruitgang blokkeert. Toch is er hoop, zegt hij, want ‘The power of the people is stronger than the people in power’.

Uiteindelijk gaan ook mijn 12 minuten in waarin ik vertel hoe een dode eend mijn leven veranderde. Als ontdekker van homoseksuele necrofilie bij wilde eenden werd ik een vergaarbak van opmerkelijk diergedrag, en met de verhalen daarover verbaas en amuseer ik een breed publiek. Ook hier bij TED. [foto’s James Duncan Davidson]

Leave a Reply

Please log in using one of these methods to post your comment:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s